Por qué es difícil blanquear dinero a través de blockchain

La primera criptomoneda surgió durante la crisis financiera mundial. Las ventajas de la tecnología, como la confidencialidad y la ausencia total de control estatal, fueron apreciadas de inmediato por los mercados clandestinos en línea. En el legendario mercado de la red oscura Silk Road, los bitcoins podían utilizarse para comprar casi cualquier producto ilegal, desde guías para hackear cajeros automáticos hasta drogas ilegales y armas. Las VTC también se han convertido en la moneda favorita de los ciberdelincuentes que utilizan el ransomware, el criptojacking y los ataques DDoS.

Sin embargo, a medida que la tecnología ha ido evolucionando, han surgido nuevos métodos para analizar la cadena de bloques y detectar transacciones ilícitas. Gracias a las eficaces soluciones AML de las empresas de ciberseguridad y a los esfuerzos de las fuerzas de seguridad, el blanqueo de dinero a través de blockchain es cada vez más difícil. Además, la percepción común de que las criptodivisas son completamente anónimas dista mucho de la realidad y, a menudo, la mayoría de las transacciones de altcoin son más fáciles de rastrear que las de moneda fiduciaria.

Entonces, ¿qué es lo que dificulta el blanqueo de dinero basado en blockchain y permite detectar a los delincuentes que utilizan monedas digitales para actividades ilícitas?

El mito de que las criptomonedas son completamente anónimas

La popularidad de Bitcoin como vehículo para esquemas ilícitos no es casual. Se basa en la tecnología de libro mayor distribuido, que es controlada por los propios usuarios sin la participación de un regulador central. Aunque es prácticamente imposible determinar quién está exactamente detrás de un monedero de criptodivisas concreto, todos los participantes de la red disponen de un historial de transacciones con registros de las cuentas del remitente y del destinatario, fechas, horas e importes de los pagos.

Otro factor importante es que, una vez que las criptomonedas salen del sistema blockchain, su anonimato deja de ser una baza importante para los atacantes. La identificación de una cartera de criptomonedas es una combinación de letras y números que no proporciona ninguna información sobre su propietario. A pesar de ello, es fácil rastrear quién es el propietario de la cuenta y todas las transacciones anteriores asociadas a ella cuando se adquiere algún bien o se pagan servicios utilizando el monedero, o se intenta retirar o convertir activos digitales en moneda fiduciaria.

Además, muchos intercambios de criptomonedas que se preocupan por la reputación y no quieren tener problemas con los reguladores han implementado KYC (Know Your Customer) para identificar a sus contrapartes. También hay soluciones dedicadas a la lucha contra el blanqueo de capitales basadas en la tecnología de clustering que pueden identificar los vínculos de los monederos con el mercado en la sombra e identificar a los delincuentes en el punto de retirada a través de intercambiadores o bolsas en línea.

A su vez, los delincuentes tratan de evitar el enjuiciamiento utilizando los métodos disponibles para anonimizar las transacciones y blanquear el dinero.

Cómo se blanquea el dinero a través de blockchain

La forma más fácil, aunque no la más eficaz, de legalizar las monedas digitales «sucias» o robadas es entremezclar manualmente las transacciones. Los criptojackers pueden confundir el rastro enviando fondos a través de múltiples carteras de diferentes usuarios. Si bien el método puede resultar confuso para el observador casual, que tratará de rastrear el historial de transacciones y el origen de la criptomoneda, no es especialmente difícil para los profesionales.

También se utilizan servicios de terceros como LocalBitcoins, o los foros de bots de Bitalk.org o Telegram para blanquear dinero. Sin embargo, cobrar dinero a través de estas plataformas p2p es muy arriesgado, ya que nadie garantiza la integridad de los compradores y vendedores. Además, las propias plataformas tratan de protegerse del fraude eliminando la opción de comprar criptodivisas a cambio de dinero.

Otro método popular para convertir en efectivo las monedas digitales obtenidas ilegalmente es mediante el uso de servicios de mezcla. Por ejemplo, un mezclador de bitcoins permite dividir las transacciones en varias partes y mezclarlas con transacciones de miles de otros monederos. Como resultado, la cantidad solicitada llega al destinatario desde diferentes usuarios, pero es casi imposible establecer una conexión con el remitente.

Aunque el uso de mezcladores automáticos es más eficiente que la mezcla manual, los algoritmos modernos pueden seguir el historial de transacciones. Según un artículo publicado por analistas de la Universidad de Kent en 2017, la mayoría de los servicios no son tan sofisticados como parece, ya que suelen utilizar patrones repetitivos y las mismas direcciones.

Un medio más sólido para «limpiar» las criptomonedas podría ser a través de carteras altamente anónimas como Electrum o el uso de contratos inteligentes para mezclar las transacciones. Sin embargo, este enfoque descentralizado aún está lejos de aplicarse. La tecnología de los contratos inteligentes implica transparencia, por lo que las partes involucradas en las transacciones pueden ser fácilmente identificadas a través del análisis del historial de depósitos y retiros.

Es cierto que en mayo de este año, el fundador de Ethereum, Vitalik Buterin, propuso su propia versión del mezclador en forma de complemento independiente para el navegador. Cree que la posibilidad de realizar pagos anónimos fomentará proyectos que recojan donaciones, luchen contra la pobreza y creen un sistema bancario alternativo en los países en desarrollo. La idea es crear un contrato inteligente que funcione con el protocolo zk-SNARK (zero-disclosure proof). Entremezclaría las transacciones mediante un registro de retransmisión con los monederos y las direcciones IP de los usuarios que acepten voluntariamente facilitar sus datos a cambio de una cuota.

Facilitar el seguimiento de las transacciones

A pesar de la abundancia de diferentes formas de anonimizar las transacciones de criptodivisas, la tecnología sigue evolucionando. Las herramientas de análisis avanzadas basadas en la inteligencia artificial y la informática sofisticada están abriendo nuevas posibilidades para vigilar las redes y detectar actividades ilícitas con monedas digitales.

La lucha contra el blanqueo de capitales a través de blockchain es una tendencia emergente en la lucha contra la ciberdelincuencia. Sin embargo, el desarrollo de soluciones eficaces redunda en interés de todos los agentes del mercado, ya que mejorará la reputación de las criptomonedas y reducirá el volumen de transacciones ilegales en todo el mundo.